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一个执着的发明王 ――记丰田佐吉

文章类别:制造精英 |电子期刊号:2016年第4期总第58期

丰田佐吉,1867 年出生于静冈县吉津村,是后来日本教科书中的“伟人”,被誉为“发明王”。可当年在吉津村乡亲们的眼中,佐吉却是个不折不扣的怪人,按日本惯常的含蓄说法,便是“特立独行的人”。打少年时代起,他就不专心务农,而是整天在不断的错误与尝试中,开发各种各样的织布机。

家境贫寒,仍有独钟

吉津村里的丰田家世代务农,佐吉为家中长男,下面还有两个弟弟。佐吉的父亲有双灵巧的手,擅长木工,佐吉从小就跟在父亲后面帮工。当时的丰田家还是非常贫寒。那时明治政府已推行初等教育普及,可佐吉连小学都没能进。他晚年所写的《发明私记》中有这么一段话:“父亲在农耕之余做木工,尤其以学校方面委托的活为多。我总是跟着父亲到处做工,能到学校去做工,我最高兴,因为在做工的空档里,我可以到教室的窗口边听老师讲课。有一天到村中小学去,老师正在讲《西国立志传》中的故事,讲到了拿破仑、爱迪生等人如何成就了大事业,还是小孩的我,心想这就是我要效法的。即使没有学问,也一定有我能够从事的工作。”
在19世纪中叶,日本工业比较发达的就只有棉织业、丝织业和手工工场。日本的缝织工艺,还是公元5世纪时从中国传过去的。这以前,日本缝制衣服很简单:在整匹布正中挖个洞,头从圆洞中穿出来,其余通幅缝一缝就成了衣服。今天日本的和服,虽然做工精湛,但也多少保留了一点古代的痕迹。
当时,在纺织兴盛的静冈县西部,也就是现在名古屋附近的农村,流行这么句话:“最好的嫁妆,就是织布机。”佐吉的母亲,像许多农妇一样,忙完一天的活后,晚上总是坐在简陋的织布机前,吱呀吱呀地织到深更半夜。母亲的辛苦激发了佐吉的创造力,他日复一日认真地琢磨起织布机。
1890年,年仅23岁,连小学都没有读完的佐吉,终于制成了日本第一台精巧的“木制人力纺织机”,使织布的劳动强度大大减低。其实,与他后来的发明相比,这台纺织机只能说是木工活的延续。但丰田佐吉的大名,却因此为日本社会所知,也因此使佐吉更为专注地沉浸于织布机的研制中。
1894 年,佐吉第一个开发出动力织机――木铁混制动力织机,而且机器的性能得到了社会的广泛认可。一个员工同时操作3~4台机器不再是神话,新织机的成功使劳动效率提高了20倍以上。这之前,织布机都是手工操作,而丰田佐吉的这项发明则借用外来动力,使机械能够自动运转起来。在那个年代,发明家必须凡事自己来,没有大型的研究部门可以代劳。当丰田佐吉发明出一架动力织布机时,还没有电力供给,因此,他必须把精力放在解决供电问题上。在当时,最普遍的电力来源是蒸汽引擎,丰田佐吉买了一部蒸汽引擎,用以试验发动他的织布机,他通过反反复复的实验,从错误中学会了如何使他的动力织布机运转,这种从实验与错误中学习的方法成为丰田模式的基础之一——现地现物(GenchiGenbutsu)。
这一下,佐吉立即成为人们眼中能够创造奇迹的人。1897 年,也就是佐吉的长男喜一郎两周岁时,“丰田式木制动力织布机”问世,进一步提高了机械的品质效率。
1902年,佐吉发明了经线梭子送线装置,无论是经线还是环线,只要有一根断线,织布机就会自动停下来。这项技术直到今天仍然被大型织布机采用。此外,由于当时的织机在纬线用光时必须停机进行人工装纱,严重影响了织机的工作效率。因此,佐吉把目标放在自动补充纬线装置的发明上。1903年,第一台自动换梭装置发明获得了成功。佐吉孜孜不倦的努力为日后著名的丰田自动织机的诞生创造了坚实的基础。

成也资本家,败也资本家

这期间,由于经费不足,佐吉不得不四处借债。纺织是当时日本产业的主流之一,佐吉的发明和时代潮流完全合拍,所以倒不乏支持者。这些人大多为名古屋周围的地方资本家,他们很为当地出了佐吉这样的人材自豪。不久,附近爱知县一家大公司“乙川棉布公司”的总裁获知了有关情况,道:“真有这种东西的话,我的工厂倒不妨试试。”这样,佐吉便受聘到该公司担任技师长。
没想到上任不足十天,佐吉就被“三井财阀”发掘。后来丰田企业集团和三井财阀之间密切、悠久的关系,也是以此为开端。三井财阀是日本历史上最为著名的四大财阀之一。在德川幕府末年,许多商人既是新兴地主,又是企业家,政治地位和社会地位越来越高,被允许参政。于是逐渐形成了以物产、纺织业、矿产为支柱的三井财阀,以运输业、制造业为支柱的三菱财阀,经营金融业的安田财阀和经营别子铜矿的住友财阀等。这些财阀通过银行统辖各种企业。
那时,乙川棉布公司出产的布匹,主要由三井物产经销。佐吉当了技师长后,乙川布匹的品质大为提高,当即引起了三井物产方面的注意,迅速上报到高层。
三井物产行动敏捷,高层约见佐吉后,极为赏识这位发明王的才能,于是马上采取措施,切断了佐吉与乙川棉布公司的关系。然后,由三井物产出面,在名古屋设立了“丰田商会”,就此把佐吉变成了“企业家”。
丰田佐吉第一次得到巨大资本的支持,相当兴奋,接二连三推出新技术,使各项业务顺利开展起来。负责“丰田商会”资本与销售的三井物产对此相当满意,又在名古屋、大贩、东京等地广泛集资,以更大的资本于1906 年正式设立了“丰田式纺织机股份有限公司”。正值英年的丰田佐吉意气风发,出任新公司常务董事和技术总负责人。
不幸的是,1904~1905 年,发生日俄战争。新成立的“丰田式纺织机股份有限公司”,受到战后不景气的侵袭,业绩不振。见到利润回收不够理想,出资者深为失望,矛头纷纷指向负责人丰田佐吉。
佐吉本就不善言辞,碰上这样的事,不知道怎样安抚股东们,只会反来复去强调技术开发的必要性。他的口头禅是这样的:“你们是生意人,生意人应当赚钱。赚了钱,要帮忙我,资助我研究发明……”
这简直是火上浇油,股东们气昏了头,认定是丰田佐吉不好好经营,浪费了公司的钱财。
此事对佐吉伤害极大,1910 年,他满怀愤怨地离开了冠以自己姓氏的“丰田式纺织机股份有限公司”。
后来,佐吉在他的《发明私记》中这样记述自己当时的心境:“我全心全力投入工作,那些人根本不能够了解我的心情。他们只考虑眼前能赚钱就够了,欠缺以长远眼光培育事业的见识。从那以后,我就下定了决心,绝不借助别人,要完全靠我自己的力量来经营公司。”
80 多年后的今天,丰田企业集团虽然已是上市公司,却还是相当独立,带有浓厚的家族色彩,这与佐吉的影响,应该说也是分不开的。

远涉欧美,取到真经

且说当年丰田佐吉倒了霉,最感失了面子的,就是促成公司成立的三井物产。那时佐吉已是名闻天下的大发明家,三井财阀又一直以能培育新企业自豪,对丰田佐吉无论如何也不能见死不救。于是,三井物产的高层人士特别前往名古屋会晤丰田佐吉,建议说:“所有遗留下来的问题,都由我们来处理。你呢,这段时间到欧美去做一趟考察如何?”
佐吉本来连三井物产也不肯信任了,听了这个建议,顿时大为感动。那个时代,明治政府正大力提倡“文明开化”,社会各阶层对先进的欧美科技都十分崇拜,技术人员能出去走一趟,真是一件让人喜出望外的美事。
佐吉一扫伤心失意,欢欢喜喜踏上了旅程。他马不停蹄地在欧美各国做了三个月的考察,除了与纺织有关的产业外,还广泛参观了其它产业的开发过程,以及现场作业的情况。这次考察使佐吉眼界大开,精神极其振奋,下定决心要大干一场。
返回日本后,丰田佐吉就在爱知县刈谷,开设了“丰田纺织工厂”,这便是丰田集团所有企业的根。佐吉在二弟平吉和三弟佐助的协助下,奠定了丰田集团的基础。
创业之初,有过这么一件趣事,丰田动力织布机的动力来源发生困难,当时在一般人的观念中,动力就是蒸汽机,负责推销工作的平吉,不知从哪儿弄回来一座蒸汽引擎,佐吉马上把这宝贝接在织布机上,谁知试车时蒸汽一个劲走漏,根本用不起来。没办法,两兄弟只好将这颇为陌生的引擎全部拆开。捣鼓了好半天,两人才弄明白原来是蒸汽机老旧,活塞棒生锈,由圆的变成了不规则形。这件事本不难解决,只需将活塞棒放在快速旋转的机械圆盘上再削圆就行了。无奈刈谷当时还是个乡下地方,根本找不到修理工具。将这老爷引擎弄回来的平占,只好通宵达旦用手工工具硬把活塞棒磨圆,最后总算将那大口吐着蒸汽的宝贝修好,发动起来了。
此后历经众多波折,1924年,佐吉开发了“无停机换梭式丰田自动织机,也就是大名鼎鼎的G型第一号机。这种织机随处融入了丰田独特的智慧,可以保持在高速运行中进行不停顿的更换新梭,被当时在世界纺织业界处于领导地位的英国普拉特公司赞誉为“魔法机器”,并希望能购买这一专利。1929年两家公司达成转让特权协议,丰田自动织机名符其实地获取了全世界的认可。

天性使然,终成一代发明家

佐吉开设“丰田纺织工厂”的用意,是想在进行研究发明的同时,生产世界通用的商品,以筹集资金。工厂的产品,主要就由与三井物产关系密切的服部商店经销。由此,佐吉认识了这个商店的职员石田退三,此君便是后来丰田集团的中兴大功臣,被誉为“日本商魂”。
有一天,石田退三看到一个身穿廉价棉布和服的男人,自顾自地走进商店办公室,一路上没人招呼他也没人拦他。他就这么一直走到服部社长桌边,开口便说要借“25 万日元”,说自己在中国的上海新开了一家工厂,需要钱。而服部社长呢,仅仅偏着头略想了想,就答:“好,我现在一下子拿不出这么多现金,如果支票可以的话,我这就开给你。”见对方没表示不行,便马上开了张支票,连担保都没要。
这真把石田退三吓了一大跳,那时的25 万日元换算成今天的日币,超过50 亿!他心里直嘀咕:“这是何方神圣?”待那男人一走,他忙向同事打听,同事反而奇怪地说:“你连他都不认识啊?他就是那个特立独行的丰田佐吉嘛,有名的织布机发明王。”石田退三没有想到,不久后自己就成了专门和“特立独行”的佐吉打交道的人。
当时服部商店在中国上海有个分理处,专门经手将中国大陆生产的货物销往东南亚。年轻干练的石田退三被服部社长赏识,提拔为商店驻上海的负责人。佐吉的“丰田上海纺织厂”新办,他呆在上海的时间,比在刈谷还多。所以石田退三在上海的重要任务之一,就是好好跟佐吉拉关系,处理好与这位发明王之间的交易。这样,石田退三到上海后,隔三差五便要去拜望丰田佐吉。
据石田回忆,佐吉是那种压根儿就不懂得说客套话的人,只要一开口便直奔要点。这在注重礼节的日本社会,真正是异数。难怪那次石田在服部商店看到他时,没人去自讨没趣地跟佐吉寒喧。每次石田上门问安,佐吉都是讲这么通大意相似的话:“喂,石田老弟啊,你是生意人,生意人要设法赚钱。我只懂发明研究,我的产品有多少价值,我自己都不清楚。靠你的本领一定可以帮我卖个好价钱。你如果因此赚到了钱,拨一点给我,供作发明资金。”讲完了就埋首自己的工作,好像脑袋里只有这么一根弦。
也有过那么一回例外,有天佐吉突然说常麻烦“石田老弟”,要请他吃餐饭,还叫来两辆黄包车,一路领着石田退三进了当时上海最高水准的日式餐馆。石田满以为能开心一下,谁知道从头到尾佐吉都半闭着眼,坐在榻榻米上一声不吭。如花似玉的艺妓们来斟酒歌舞,他也没反应。石田想发挥一下自己的公关才能,插科打诨,结果成了唱独角戏。等到丰盛的佳肴一道道变冷,佐吉就说:“好,回去吧,叫黄包车。”幸好石田对他已相当了解,虽然尴尬也尽量装出无所谓。
跟佐吉拉关系实在不是件好受的事,也许正因为如此,这件差事才落到新进人员石田退三的头上吧。多年后石田还向人抱怨:“那个佐吉,从本质上,就是与我们凡夫俗子不同的人。”
丰田佐吉一生中获得84项专利,并创造出35项最新科技,因此被人们誉为日本发明王。
丰田佐吉不仅促进了日本纺织机械化的发展,同时也为机械工业的发展和产业的现代化做出了巨大的贡献。佐吉所创立的企业为后来丰田纺织公司、丰田自动织机制作所、丰田汽车等众多丰田集团企业的形成奠定了坚实的基础。
1930年,63岁的丰田佐吉去世。7 年后,其子丰田喜一郎创设了“丰田汽车工业股份有限公司”。如今,丰田汽车公司已成为丰田集团的支柱企业,也是全世界最大的汽车制造公司。

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